Fenómenos curiosos II. Las nubes noctulicentes (NLCs)

Aún recuerdo la primera vez que las vi, era casi una niña. Hacía poco tiempo que se había puesto el sol, las escasas nubes que había en el cielo comenzaban ya a perder el color anaranjado propio del atardecer. Iba en el asiento trasero del coche cuando me fijé en una nube muy extraña, parecida a las demás pero más alargada. Se encontraba a bastante más altura, brillaba mucho y los colores variaban desde el azul eléctrico al naranja. La nube, de apariencia fina y frágil, era ondulada, como si hubiese sido trazada sobre el azul del cielo con pintura fosforescente, pues tenían un brillo metálico. Recuerdo permanecer pegada al cristal de la ventanilla, maravillada por lo que estaba viendo.

Poco tiempo después leí un artículo en una revista de ciencia que hablaba sobre este fenómeno. A este tipo de nubes se les denomina “Nubes noctulicentes” (NLCs), cuyo nombre proviene del latín que significa ” noche brillante”.

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Os invito a descubrir más cosas acerca de este incréible fenómeno natural.

¿Dónde y cuándo se pueden ver las NLCs?

Las NLCs se forman en lo alto del cielo, en las capas más altas de la atmósfera, concretamente en la Mesosfera a unos 75-80 km de altura.

La Mesosfera es una capa de nuestra atmósfera cuyo grosor mide unos 30 km. Se caracteriza por ser muy fría ( -90ºC) y seca. Tan seca como 10 millones de veces el aire desértico del Sahara, sin embargo su único aporte de humedad proviene de los vientos que circulan en capas inferiores y que transportan vapor de agua. Es también en la Mesosfera donde se desintegran la mayor parte de los meteoros que a diario osan cruzar nuestra atmósfera.

Las nubes noctulicentes suelen avistarse con más frecuencia durante el verano en el hemisferio Norte, a unos 50-70º N y en el Círculo Polar Ártico. También pueden verse en el hemisferio Sur cerca de la Antártida, Australia y Sur de América.

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Galería de imágenes de la NASA

A continuación os dejo el enlace a la página web en español de la NASA, donde os podréis deleitar con una preciosa galería de imágenes de este fenómeno. Se pueden ver tanto imágenesrealizadas desde tierra como fotografías tomadas desde la Estación Espacial Internacional.

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Galería de imágenes “Nubes noctulicentes” de la NASA

¿Cuándo se vio por primera vez este fenómeno?

Las NLCs son un fenómeno recientemente descubierto. La primera vez que se observó fue en el s. XIX, después de la fuerte erupción del volcán Krakatoa ocurrida en Indonesia. Este volcán inyectó toneladas de polvo, gases y vapor de agua a las capas más altas de la atmósfera (80 km de altura). Esta erupción prudujo todo tipo de fenómenos en las inmediaciones del volcán y también en el clima planetario.

tumblr_npdhaa5Ns01rtynt1o1_1280Durante las semanas y meses que siguieron a la erupción, nubes muy extrañas como hilos de colores fosforitos fueron avistadas a lo largo de todo el globo terráqueo sin que los científicos hallaran una explicación plausible al fenómeno.

Desde entonces estas nubes son admiradas con frecuencia por observadores y fotógrafos además de las cámaras de la Estación Espacial Internacional (ISS), que a menudo captan impresionantes imágenes desde arriba.

El mejor momento para observarlas en el cielo

Las nubes noctulicentes suelen aparecer en el firmamento durante el final del crepúsculo, entre 30 minutos y 1 hora después de que se haya puesto el sol (durante la llamada “hora azul”), cuando el mismo está entre 6-16 º por debajo de la línea del horizonte.

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Esquema del avistamiento de nubes noctulicentes por parte de un observador. El sol se encuentra a 6º bajo el horizonte y las nubes noctulicentes reflejan la luz de este sol ya oculto.
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La hora azul

El ciclo de formación de estas nubes comienza en la estación veraniega que es justo cuando la Mesosfera se encuentra más fría. Como dato curioso decir que se han hallado evidencias de que el ciclo solar influye en la aparición de las NLCs;  cuando el sol alcanza un mínimo de actividad, las nubes noctulicentes aumentan su frecuencia de aparición siendo lo contrario cuando el sol se encuentra en una fase de alta actividad.

Formación de las NLCs

Recientes descubrimientos han demostrado que las nubes noctulicentes están formadas por partículas de polvo y cristales de hielo en su mayoría. Este polvo se origina como consecuencia de la desintegración de meteoritos a su paso por las capas más externas de la atmósfera. Las partículas de polvo quedan atrapadas en la Mesosfera y estas actúan como germen para la formación de las NLCs. El proceso físico de formación de las noctulicentes es similar al de las nubes en la troposfera y se denomina nucleación.

snowflake-1245748_960_720Las escasas moléculas de agua en la Mesosfera se encuentran en estado sólido (cristales de hielo) y poco a poco se agrupan alrededor de las motas de polvo en suspensión. Estas agrupaciones de microscópicos cristales de hielo se van volviendo cada vez más grandes y caprichosas hasta engendrar la nube noctulicente de color azul eléctrico debido a la dispersión o viaje de la luz de longitudes de onda corta (azules y violetas) a través de los minúsculos cristales de agua helada.

Pero, quizás os surja una nueva incógnita. Si la Mesosfera es muy seca, tal y como hemos explicado antes ¿De dónde proceden los cristales de agua helada?

Los cristales de hielo se originan sobretodo gracias al aporte de agua por parte de las capas inferiores de la atmósfera. Los vientos ascendentes en verano transportan cierta humedad hasta capas muy altas formando los diminutos cristales de hielo que hemos descrito en el párrafo anterior. Las erupciones volcánicas, como la del volcán Krakatoa en 1883, también inyectan humedad y polvo a esta altura que permanece en suspensión para formar las NLCs.

Otra posible respuesta al dilema del agua en la Mesosfera es la concentración creciente de gases de efecto invernadero como el metano (CH4). El metano, cada vez más presente en la atmósfera, sube hasta capas altas de la atmósfera y a través de una serie de complejas reacciones químicas da lugar a vapor de agua.

De nuevo la magia de la química y la física de la naturaleza que convierte un gas que absorbe gran cantidad de energía en diminutos cristales de hielo a muchos kilómetros sobre nuestras cabezas.

Investigación y nuevos descubrimientos científicos.

Las nubes noctulicentes son cada vez más estudiadas y los científicos están muy cerca de descifrar el enigma completo a cerca de su formación y de cómo están relacionadas con el clima mundial.

La misión del satélite espacial AIM

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Galería de imágenes de esta misión espacial: http://aim.hamptonu.edu/library/gallery/gal-ac.html

En el año 2007 se lanzó la nave AIM (Aeronomy of the Ice in the Mesosphere) cuyo objetico es el estudio de las nubes noctulicentes en la Mesosfera. Este estudio llevado a cabo por la NASA y la universidad de Colorado (EEUU) ha logrado numerosos avances en la materia.

El equipo científico de dicha universidad ha descubierto que existe una correlación entre la temperatura del aire de EEUU en invierno y la frecuencia de NLCs en la Antártida. Esto podría probar que las diferentes capas de la atmósfera en ambos hemisferios están conectadas entre sí por fenómenos de circulación atmosférica poco conocidos hasta hoy. Interesante ¿No?

Para los curiosos que quieran saber más acerca de la interrelación atmosférica, dejo el enlace a un artículo divulgativo de la NASA que lo explica con más detalle.

Inesperadas teleconexiones en nubes noctilucentes

Esta misma conexión entre las capas que rigen la dinámica atmosférica terrestre podría ayudar a explicar el cambio climático, sumido aún en un océano de dudas e incógnitas. Algunos expertos relacionan la frecuencia de las nubes noctulicentes precisamente con el calentamiento global. Pero esto queridos lectores será otro de los muchos enigmas que nos quedan aún por descubrir.

Enlaces de interés:

Artículos de la NASA

El humo que dejan los meteoros provoca extrañas nubes

Noctilucent Clouds

Otras galerías de imágenes 

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Real time NLC gallery

 

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4 comentarios sobre “Fenómenos curiosos II. Las nubes noctulicentes (NLCs)

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